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O ano de 2017 é um marco na história econômica e na história da economia1. O golpe de Estado Outubro Vermelho ocorreu, inspirado em Marx, na Rússia há um século. O primeiro volume de “O capital, uma crítica da economia política” de Marx foi publicado há 150 anos. “Os princípios de economia política e tributação” de David Ricardo foi publicado há 200 anos.

Golpe fatal ao mercantilismo

David Ricardo

O bicentenário do livro de Ricardo vale a pena comemorar porque este livro terminou um debate crucial sobre os méritos do comércio  internacional. Os mercantilistas do século 18 acreditavam que uma nação poderia se tornar mais rica através de superávits comerciais – com exportações maiores que as importações. Impostos sobre bens estrangeiros criam um excedente de exportações sobre as importações. Os economistas do século 18, David Hume e Adam Smith, demonstraram falhas no nacionalismo econômico defendido pelos mercantilistas. Hume demonstrou que os excedentes comerciais apenas causam uma entrada de dinheiro, o ouro naquela época, tornando as exportações mais caras. Smith provou que o livre comércio pode tornar todas as nações mais ricas, permitindo que cada nação se especialize em áreas de vantagem de produtividade absoluta.

Smith e Hume desferiram graves golpes ao mercantilismo, mas Ricardo encerrou o debate entre mercantilistas e economistas. Ricardo provou que o livre comércio tornará todos mais ricos ao permitir que cada país se especialize em áreas de vantagem de produtividade comparativa . Ricardo apontou o caminho tanto para a teoria econômica moderna como para a prosperidade . A lei da vantagem comparativa de Ricardo é uma aplicação do que os economistas agora denominam custo de oportunidade. As pessoas que escolhem entre bens de acordo com o custo de não ter algum outro bem real maximizam a riqueza real esperada. O surgimento do comércio global no mundo moderno aumentou a produtividade permitindo que as pessoas escolham as opções mais vantajosas, e não apenas as domésticas.

O progresso alcançado pela visão de Ricardo tem sido limitado por dois fatores. Primeiro, o mercantilismo continua popular. Em segundo lugar, surgiu um terceiro conjunto de ideias para desafiar Ricardo. Smith e Ricardo erraram ao pensar que o preço de um bem depende, em última análise, da quantidade de trabalho. Ricardo apontou o caminho para fora deste erro intelectual (o custo de oportunidade), mas Karl Marx tomou um caminho diferente. Marx argumentou que, como todo o valor vem do trabalho , todo o lucro provém da exploração do trabalho. A crítica inicial de Marx à economia política de Smith-Ricardo foi publicada em 1867, com dois volumes adicionais publicados a título póstumo. Marx argumentou que os trabalhadores derrubariam os capitalistas para acabar com a miséria provocada pelos capitalistas pagando-lhes meros salários de subsistência.

Problemas com o marxismo

Vladimir Lênin

Problemas com o marxismo foram verificados durante meio século de debate. Em 1917, o líder da facção bolchevique dos marxistas, Vladimir Lênin, admitiu que a noção de capitalistas que exploravam trabalhadores em suas próprias nações estava errada. Por que Lênin concedeu esse ponto? Porque era óbvio que os salários e as condições de vida dos trabalhadores das nações industriais mais avançadas estavam aumentando.

Como os salários nas nações capitalistas estavam obviamente se afastando, e não se aproximando, dos níveis de subsistência, os marxistas buscaram novas bases para justificar sua crença na exploração capitalista. Talvez as potências imperialistas, como a Bélgica, a França e a Inglaterra, explorassem os trabalhadores nas colônias. Essa teoria é plausível? Nenhuma pessoa decente poderia desculpar abusos pelos ingleses, franceses e, especialmente, pelos belgas, em suas colônias.

O marxismo revisado de Lênin pode explicar o desenvolvimento capitalista nos Estados Unidos, na Alemanha ou na Suécia? A Alemanha e os EUA acumularam capital por décadas sem colônias. Como poderiam as fases iniciais da industrialização alemã e americana ser o resultado da “mais-valia” extraída das futuras colônias? Além disso, a Alemanha e os EUA adquiriram colônias relativamente pequenas, muito pequenas em comparação com a industrialização em curso nessas nações. Os EUA adquiriram suas colônias da guerra hispano-americana de 1898. Por que a Espanha não se desenvolveu mais substancialmente enquanto tinha colônias?

Os exemplos da França e do Reino Unido realmente se encaixam na teoria do imperialismo de Lênin? Não. O desenvolvimento industrial na França e no Reino Unido começou enquanto essas nações estavam apenas começando a adquirir colônias, e continuaram mesmo após terem perdido essas colônias cerca de meio século atrás.

A experiência nos últimos 200 anos também mostrou que Ricardo estava certo sobre o mercantilismo, mesmo que essa refutada teoria continue popular hoje. A experiência nos últimos 150 anos mostrou falhas fatais tanto na versão original de Marx quanto na versão revisada de Lênin, e os defeitos da teoria do valor-trabalho foram completamente expostos por Carl Menger em 1871.

Os defeitos do mercantilismo e do marxismo são pouco triviais. O Outubro Vermelho criou uma onda de Estados marxistas que perpetraram atrocidades que ofuscaram os abusos dos colonos franceses e belgas. No entanto, de alguma forma, o marxismo é ressurgente e popular na academia. Os mercantilistas tentaram impedir o progresso econômico sem precedentes alcançado através da globalização, mas o mercantilismo é ressurgente e popular na Casa Branca. Um século atrás deste ano, o bolchevismo se levantou para ameaçar o progresso moderno. O bolchevismo empurrou muitos para os movimentos nacionalistas extremos de Mussolini e Hitler. Agora, um século depois, as ameaças gêmeas do fascismo e do marxismo parecem ressurgir. O que podemos aprender com o ressurgimento do nacionalismo e do marxismo? Aqueles que não conseguiram aprender as corretas lições econômicas da história moderna podem nos condenar todos a repetir seus piores aspectos.


Esse artigo foi originalmente publicado como What We’ve Learned About Economics in the Last 100, 150, and 200 Years para a Foundation for Economic Education.


Notas:

  1. Esse artigo foi originalmente publicado em 2017. (N. do E.)

Sobre o Autor

D.W. MacKenzie é professor assistente de economia na Dickinson College.

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